Robert M. Pirsig, autor de Zen y el arte del mantenimiento de la motocicleta, fallece a los 88 años

Robert M. Pirsig, que inspiró a generaciones a viajar a través de los Estatdos Unidos con su autobiografía novelística Zen y el arte del mantenimiento de la motocicleta, falleció el lunes a la edad de 88 años.

Su editorial William Morrow & Company dijo en una declaración que Pirsig falleció en su casa en South Berwick, Maine, «después de un período de salud delicada».

Pirsig escribió sólo dos libros: Zen y el arte del mantenimiento de la motocicleta (subtitulado «Una indagación sobre los valores») y Lila: Una indagación sobre la moral.

Zen se publicó en 1974, después de ser rechazado por 121 editoriales. El libro es increíblemente brillante, escribió el editor de Morrow James Landis antes de su publicación. Probablemente sea la obra de un genio, y apuesto a que conseguirá alcanzar el estatus de «clásico».

De hecho, el libro rápidamente se convirtió en un best-seller, y ha demostrado ser duradero como una obra de la filosofía popular.  Está inspirado en un viaje en moto a través del oeste con su hijo Christopher en 1968.

Christopher Lehmann-Haupt reseñó Zen para el New York Times en 1974. Por impresionantes que sean los poderes de seducción con los que el Sr. Pirsig nos engancha a su viaje en moto, no son nada comparados con la habilidad con la que nos interesa en su viaje filosófico, escribió. El Sr. Pirsig puede parecer a veces un predicador por una América más verde, con su barba y sus viajes en moto y su discurso sobre aprender a amar la tecnología. Pero cuando lucha a brazo partido con los duros problemas filosóficos creados en los años 60, puede ser electrizante.

Pirsig nació en Minneapolis, hijo de un profesor de derecho de la Universidad de Minnesota. Se graduó en la escuela secundaria a los 15 años y se alistó en el ejército después de la Segunda Guerra Mundial. Mientras estaba en Corea del Sur, se encontró con las filosofías asiáticas que sostienen su trabajo. Pasó a estudiar filosofía hindú en la Universidad de Benarés, India, y durante un tiempo estuvo matriculado en un programa de doctorado en filosofía de la Universidad de Chicago. Fue hospitalizado por enfermedad mental y regresó a Minneapolis, donde trabajó como escritor técnico y comenzó a escribir su primer libro.

Su hijo Chris, coprotagonista del libro, murió apuñalado en un atraco en San Francisco. Posteriormente tuvo otra hija, Nell, con su segunda mujer, Wendy.

Pirsig también ayudó a fundar el Centro de Meditación Zen de Minnesota, y posteriormente vivió de modo solitario y trabajó en Lila durante 17 años antes de su publicación en 1991. Un mecánico experto, realizaba las reparaciones en su taller de casa, escribe el editor. «Aprendió a orientarse antes de que existiera el GPS, y cruzó dos veces el Atlántico en su pequeño velero, Aretê».

El protagonista de Zen intenta resolver los conflictos entre los valores «clásicos» que crean maquinaria como la motocicleta, y los valores «románticos» como la belleza de una carretera rural. Descubre que todos los valores encuentran su raíz en lo que Pirsig llamó Calidad:

Calidad… sabes lo que es, pero no sabes lo que es. Pero eso es contradictorio en sí mismo. Pero algunas cosas son mejores que otras, es decir, tienen más calidad. Pero cuando intentas decir qué es la calidad, aparte de las cosas que la tienen, todo hace ¡puf! No hay nada de que hablar. Pero si no puedes decir qué es la calidad, ¿cómo sabes lo que es, o cómo sabes siquiera si existe? Si nadie sabe lo que es, entonces para todos los propósitos prácticos no existe en absoluto. Pero para todos los propósitos prácticos realmente existe.

Fuentes: The Guardian, New York Times, Independent

El camino no tomado

James Gosling, el creador de Java, anunció hace un par de días que había empezado a trabajar en Google. En dicho anuncio incluía una referencia a The Road Not Taken, un poema de Robert Lee Frost (1874-1963) publicado en Mountain Interval (1916).

El poema me ha gustado, no así las traducciones al castellano que he encontrado. Tanto es así, que me he atrevido a realizar mi propia traducción:

El camino no tomado

Dos caminos divergían en un bosque amarillo,
y triste por no poder tomar ambos
y ser un único viajero, me quedé largo tiempo parado
y miré uno de ellos tan lejos como me era posible
hasta donde se perdía en la maleza.

Después tomé el otro, que siendo igual de bueno,
quizás tenía más derecho,
porque estaba cubierto de hierba y quería ser usado;
aunque en cuanto a eso, en realidad en ese punto el tránsito
los había gastado más o menos lo mismo.

Y ambos se extendían por igual aquella mañana,
cubiertos de hojas que ninguna pisada había ennegrecido.
¡Dejé el primero para otro día!
Pero sabiendo cómo un camino lleva a otro,
dudé si volvería alguna vez.

Contaré esto con un suspiro
en algún lugar, dentro de muchísimo tiempo:
dos caminos divergían en un bosque, y yo…
yo tomé el menos transitado,
y eso marcó la diferencia.

En la Wikipedia se puede encontrar más información sobre este poema.

Mapas libres con OpenStreetMap

OSM es un proyecto que supone una alternativa libre a Google Maps. Al estilo de la Wikipedia, son los propios usuarios los crean el contenido a partir de datos recogidos con un GPS, fotos de satélite que lo permitan, etc. Para introducir los datos se pueden usar distintos programas, desde el sencillo Potlach, hecho en Flash, al potente JOSM, escrito en Java. Merkaartor parece interesante, pero quizás esté todavía un poco verde.

Tras descargar JOSM, y lanzarlo en Debian sid con java -jar josm-tested, me he encontrado con que la red no funcionaba desde dentro de la aplicación (java.net.NoRouteToHostException: Network is unreachable). Se trata del bug #560044/#560056 de Debian. Para solucionarlo, sólo hay que ejecutar como root sysctl net.ipv6.bindv6only=0, pero lo cierto es que nunca lo habría averiguado por mí mismo.

Una vez arrancado, vamos a Editar -> Preferencias… -> Complementos, descargamos la lista, e instalamos al menos wmsplugin y validator. En «Configuración del servidor OSM» introducimos nuestro usuario y contraseña, que previamente habremos creado desde la web de OSM. Y a partir de este momento, a familiarizarse con el programa y empezar a cartografiar 🙂

Empiezo a aprender Qt

Los últimos capítulos de Accelerated C++ los he leído un poco por encima, porque tratan de temas complejos (gestión de memoria, etc) que creo que de momento no voy a necesitar. Siempre podré volver a ellos en caso de que lo necesite.

Así que ya he empezado a aprender Qt. Como sabréis, Qt son unas bibliotecas multiplataforma de Nokia (que adquirió la noruega TrollTech a principios 2008). No es un simple conjunto de widgets (window gadgets, es decir elementos gráficos como botones, deslizadores, menús, etc), sino que aporta muchas otras funcionalidades, haciendo innecesaria la STL (Standard Template Library). Probablemente sea más comparable a Boost que a GTK+.

Hay unos cuantos libros sobre Qt, entre los que destacan:

El primero es el libro oficial, el más moderno, y sus autores conocen Qt 4 como la palma de su mano. Pero por los comentarios de Amazon, parece que podría ser más pedagógico.

El último es una introducción a patrones de diseño usando C++ y Qt que sobre Qt en sí, así que no es realmente lo que necesito.

Entre los dos restantes, el de Thelin abarca un poco más que el de Molketin (CMake, unit testing, plugins), así que es el que he elegido.

En C/C++, argc puede ser 0

Esta semana he continuado leyendo Accelerated C++. Intento seguir un ritmo de un capítulo diario, habiendo llegado ya al capítulo 10 (aproximadamente dos tercios del libro). Confío en acabarlo a lo largo de esta semana.

Hoy he descubierto una cosa curiosa. La mayoría de los programas en C/C++ incluye una línea similar a int main(int argc, char **argv) o su equivalente int main(int argc, char* argv[]) para permitir pasarle argumentos.

argv es un puntero a un array de punteros, uno para cada argumento, y argc es el número de punteros del array. El elemento inicial del array, argv[0], representa el nombre con el que se ha llamado al programa, y argv[argc] es siempre un puntero nulo. Los argumentos -si los hay- ocupan los restantes elementos del array, de argv[1] a argv[argc - 1].

Así pues, aparentemente argc debe siempre ser mayor o igual que 1. Sin embargo, resulta que como explican en stackoverflow y alt.comp.c, el estándar dice explícitamente que argc puede ser cero. Y es que por medio de las llamadas al sistema exec() de POSIX, argv[0] puede ser NULL.

Cómo borrar todos los ficheros de hace más de x días

Un usuario no ha descargado su correo electrónico en 9 meses, y me pide que le borre todos los mensajes que tengan más de 15 días. Es muy fácil de hacer, y en How-to Geek lo explican a la perfección, así que me limitaré a traducirlo.

La herramienta find de Unix (así como GNU/Linux, etc) permite que se le pasen varios argumentos interesantes, incluyendo uno para ejecutar otra orden sobre cada uno de los ficheros. Usaremos esto para averiguar qué ficheros tienen más de un cierto número de días, y entonces usar la orden rm para borrarlos.

Sintaxis de la orden

find /home/fulano/Maildir/cur -mtime +15 -exec rm {} ;

Obsérvese que hay espacios entre rm, {}, y ;.

Explicación

  • El primer argumento es la ruta a los ficheros. Puede ser una ruta, un directorio o un comodín. Recomiendo usar la ruta completa, y ejecutar la orden sin el exec rm para estar seguros de que se va a conseguir los resultados deseados.
  • El segundo argumento, -mtime, se usa para indicar el número días que tiene el fichero. Si introducimos +15, buscará ficheros que tengan más de 15 días.
  • El tercer argumento, -exec, permite pasar una orden como rm. El {} ; al final es necesario para terminar la orden.

Otra forma de hacerlo sería:
find /home/usuario/Maildir/cur -mtime +15 | xargs rm

Estas órdenes deberían funcionar en cualquier versión de Unix o distribución de GNU/Linux o *BSD.

Resucitando un scanner USB Suvil del siglo pasado

Desde hace 10 u 11 años tengo un scanner Suvil ColorBrush Family II criando polvo. Lo cierto es que rara vez tengo necesidad de digitalizar ninguna imagen. Al intentar ponerlo en marcha, me he encontrado que en Internet prácticamente no hay ninguna referencia a este aparato, y mucho menos drivers (ni Windows ni Mac OS X lo reconocen).

Sin embargo, he conseguido hacerlo funcionar con SANE en GNU/Linux. Tras conectarlo, he ejecutado # sane-find-scanner, que me ha revelado su ubicación: found USB scanner (vendor=0x055f, product=0x0002, chip=MA-1017) at libusb:004:003.  Compruebo que efectivamente el programa reconoce el escáner:
# scanimage --list-devices
device `mustek_usb:libusb:004:003' is a Mustek 600 CU flatbed scanner

Y escaneo una imagen con # scanimage –format tiff > foo.tif. Sale en blanco y negro (cosa de las opciones predeterminadas), pero funciona.

Sin embargo, cuando con mi usuario intento lanzar xsane o skanlite me dice que no hay dispositivos disponibles. ¿Será que no tengo los permisos necesarios? Efectivamente, al intentar ejecutar la orden anterior, me dice
% scanimage --format tiff > blah.tif
scanimage: no SANE devices found

La solución es sencilla:
# addgroup quique scanner
Añadiendo al usuario `quique' al grupo `scanner' ...
Adding user quique to group scanner
Hecho.

Tras iniciar una nueva sesión, todo va a la perfección. Gracias a Debian, he recuparado un dispositivo que de otra manera probablemente habría ido a parar a la basura. Hora de probar retr0bright, supongo.

Accelerated C++: capitulos 3-4

Este fin de semana lo he pasado en Zaragoza, pero no obstante he sacado un poco de tiempo para estudiar.

El capítulo 3 da entrada a los vectores, almacenando en ellos con el método push_back series de datos leídos desde el teclado, para después operar con ellos. Introduce también el operador condicional (? :).

En el capítulo 4 aprendemos a lanzar y capturar excepciones, la diferencia entre pasar argumentos por valor y pasar argumentos por referencia (sean o no const).  También aprendemos a crear nuestras propias estructuras de datos con struct, y a usar los ficheros de cabecera (headers), la directiva ifndef y las funciones inline. Un capítulo muy interesante.

Accelerated C++: capítulos 0-2

Accelerated C++ se compone de 17 capítulos numerados del 0 al 16. Ya me he leído los 3 primeros. Esto no significa que me vaya a merendar el libro en menos de una semana, claro. El contenido de estos tres capítulos es sencillo, y además ya los había leído anteriormente.

El libro empieza (como no) con un Hello, world!. Eso sí, escrito usando output streams. Aprovecha este ejemplo para explicar la sintaxis de C++ y su estructura (includes, espacios de nombres, tipos de datos, etc).

El capítulo 1 está dedicado a las cadenas de texto. Presenta además la inicialización/construcción de variables, los flujos de entrada, el tipo carácter, la concatenación y un par de métodos de las cadenas.

El capítulo 2 trata de los bucles, los conocidos while y for, para lo que introduce también las condiciones (if), los operadores lógicos, el tipo boolean y varios tipos numéricos.

Hasta aquí, facilito.

Primer paso: Aprender C++

De cara a Husq, lo primero que tengo que hacer para ponerme en marcha es conocer el lenguaje, porque en la carrera sólo hemos aprendido Ada95, Java y algo de C y PHP. En el mercado hay centenares de libros sobre C++, entre los que he seleccionado unos pocos guiándome por las reseñas de la Association of C and C++ Users. Los agraciados son:

El primero es muy bueno para gente que no ha programado nunca, en ningún lenguaje. Lógicamente no profundiza demasiado, y algo de programación ya sé, así que lo he desechado.
Los dos últimos son libros larguísimos que cubren todos los aspectos del lenguaje, y C++ es enorme. Mucho más de lo que necesito.

Entre los dos restantes, me he decantado finalmente hacia Accelerated C++. Es una obra mucho más reconocida, y no utiliza ninguna biblioteca extraña. Eso sí, el título es muy adecuado: avanza a un ritmo frenético, lo que lo hace muy exigente con el lector. De hecho, compré este libro hace un tiempo, y lo empecé un par de veces, dejándolo a medias. Esta vez espero que sea diferente, gracias al Java y principios de OOP aprendidos en la carrera,

Por otro lado, los amigos de eBox han presentado Zentyal en Teruel esta mañana. Zentyal es un servidor para pequeñas empresas, siendo una alternativa superior a Windows Small Business Server, y que ha tenido una buena acogida. Da gusto comprobar como las empresas locales dedicadas al software libre tienen éxito 🙂